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Percez le secret des exoplanètes : on vient d’en découvrir de nouvelles !

Avec Tristan Guillot, astrophysicien

A l’image du soleil, la plupart des étoiles possèdent leurs planètes... Les astronomes en connaissent près de 200 à ce jour... et comptent bien en savoir plus grâce au satellite Corot, lancé en décembre 2006. A quoi ressemblent ces planètes ? Pourrait-il exister une planète tellurique jumelle de la Terre ? Réponses avec Tristan Guillot.


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C'est en 1995, à l'observatoire de Haute-Provence que date la découverte de la première exoplanète (ou planète extrasolaire). Elle répondait au nom de 51 Pégase B (constellation du Pégase, étoile 51, élement B)
En observant le mouvement de l’étoile, les astronomes ont déduit qu'une planète gravitait autour.



Malgré une masse très importante, 51 Pégase B tourne en 4,2 jours (La Terre met 30 jours), son orbite est elliptique (et non pas circulaire comme dans notre système solaire)... En d'autres termes, cette planète
révolutionna la science de l'astronomie !



C'est avec ces nouvelles bases qu'en 1999, ils réalisent une seconde découverte: l'existence de HD209458B, première planète extrasolaire en transit devant son étoile. En masquant épisodiquement la luminosité de l'étoile autour de laquelle elle gravite, les astronomes ont su calculer la surface et la masse de la planète en question.

La méthode, réutilisée, a permis de calculer la surface et la masse de 14 exoplanètes, souvent appelées "pégasides", car très proches de leurs étoiles et "faciles" à détecter car massives.

L'équipe de Tristan Guillot a travaillé sur HD209458B ainsi que les autres exoplanètes pour essayer de percer le mystère de leur constitution. Elles ne sont pas toutes faites d'hydrogène et d'hélium... certaines ont une composition interne étroitement liée à celle de leur étoile mère : ces planètes possèdent un noyau d'éléments lourds d'autant plus important que leur étoile est riche en métaux.



De nouvelles informations sont attendues courant 2007, grâce à la mission Corot. Parmi les objectifs de la base, mesurer la pulsation des étoiles et voir les planètes en transit depuis l'espace... Des informations précieuses qui permettront d'en savoir plus sur la naissance la vie et la mort des exoplanètes !

Retrouvez tous les détails de la découverte des exoplanètes en compagnie de Tristan Guillot, chargé de recherche aux CNRS à l'observatoire de Côte d'Azur. Suite à une conférence donnée au bureau des longitudes sur ce thème, il fait part de ses connaissances au micro de Canal Académie.

En savoir plus sur :

-* Tristan Guillot

-*(...)


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