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Un portrait du génial déchiffreur des hiéroglyphes, Champollion

Par l’égyptologue Jean Leclant, secrétaire perpétuel de l’Académie des inscriptions et belles-lettres (1920-2011)

Qui n’a pas entendu le nom du génial Jean-François Champollion ? Tout à la fois : philologue, historien archéologue, connu comme le pionnier de l’égyptologie dont les travaux ont sorti du silence 3 millénaires d’histoire pharaonique. L’égyptologue Jean Leclant (1920-2011), secrétaire perpétuel de l’Académie des inscriptions et belles-lettres (1983-2011), nous présente l’illustre figure de Jean-François Champollion dans cette émission enregistrée en 2006.


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Jean-François Champollion est né le 23 décembre 1790 à Figeac dans le Lot. La Révolution française ayant fermé les anciens collèges provinciaux, l'enfant fut confié, pour son apprentissage, comme l'avait été son frère aîné Jacques-Joseph, à un moine de l'abbaye supprimée de Figeac, Dom Calmet. Celui-ci s'étonna des facultés précoces de son élève. À treize ans, Jean-François savait tout ce que son maître pouvait lui apprendre. Enfant prodige, ses jeux se faisaient en hébreux ou en grec, en arabe ou en syriaque. Il poursuivit ses études à Grenoble sous la bienveillance de son frère Jacques-Joseph avec lequel il entretenait un lien quasi gémellaire.






Familier, dès sa jeunesse, de l'Académie de province de Grenoble, de l'Institut de France, de l'École des langues orientales et de l'Université impériale, naissantes, il peut, en 1812, lire du copte dont il comprit très tôt que résidait là, la clef de l'écriture des hiéroglyphes. À 19 ans, il est professeur à l'Université de Grenoble. Dès 1821, il est convaincu de l'unité du système graphique égyptien et pense que les trois écritures hiéroglyphique, hiératique et démotique, dérivent l'une de l'autre et dans cet ordre. Il choisit de vérifier ses intuitions sur les noms de Ptolémée et de Cléopâtre. Il sut utiliser pour cela les monuments-mêmes et la pierre de Rosette. Il comprit alors que certains hiéroglyphes avaient une valeur phonétique. La fameuse pierre de Rosette est un fragment de stèle, découverte dans le village égyptien de Raïchid en juillet 1799 durant la campagne l'Expédition d'Égypte. Elle fut remise aux Britanniques lors de la capitulation en 1801 mais dès 1800, une reproduction fut envoyée en France. Jean-François Champollion n'a jamais travaillé sur l'original.






Le 27 septembre 1822, il expose, ses découvertes devant l'Académie des inscriptions et belles-lettres dans un texte, resté célèbre, La lettre à M. Dacier. Il pensait que l'écriture phonétique existait en Égypte, à une époque très reculée, et qu'elle était une partie de l'écriture idéographique. Dès 1823, les sommités de l'orientalisme français lui rendirent hommage pour la découverte de l'alphabet hiéroglyphique.

Ses premiers pas en Égypte en 1828 marquèrent un(...)


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