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L’abbé Breuil, le pape de la préhistoire

avec Arnaud Hurel
Henri Edouard Prosper Breuil, abbé de son état et membre de l’Académie des inscriptions et belles-lettres, toujours vêtu de sa noire soutane, demeure l’une des grandes figures de la préhistoire en France. On n’aurait garde d’oublier qu’il fut un savant de renommée internationale. L’historien de la préhistoire Arnaud Hurel évoque son histoire, son parcours et son rôle important dans les fouilles archéologiques préhistoriques.


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Émission proposée par : Hélène Renard
Référence : HAB328
Adresse directe du fichier MP3 : https://www.canalacademie.com/emissions/hab328.mp3
Adresse de cet article : https://www.canalacademie.com/ida2670-L-abbe-Breuil-le-pape-de-la-prehistoire.html
Date de mise en ligne : 13 avril 2008


Henri Breuil (1877-1961)
Henri Breuil (1877-1961)
Il doit son surnom de Pape de la Préhistoire à l’apport essentiel que ses nombreuses découvertes et ses publications constituent pour cette discipline

Il n’est certes pas le seul ecclésiastique à compter parmi les membres de l’Académie des inscriptions et belles-lettres, mais il est sûrement le seul à avoir travaillé plus souvent dans les profondeurs des grottes que dans un bureau !

Grâce au jeune historien de la préhistoire, Arnaud Hurel, auteur d’un ouvrage publié au CNRS sur l’histoire de l’organisation des fouilles archéologiques préhistoriques en France, nous suivons le parcours de cet abbé hors normes.

L’abbé Breuil est né dans la Manche à Mortain, le 28 février 1877. Rapidement, il entra au séminaire mais il n’a jamais exercé de ministère paroissial. En 1905, il prépare sa thèse à la faculté des sciences de Fribourg où il devient d’ailleurs professeur à l’université, enseignant la préhistoire et l’ethnographie.

Parallèlement à sa carrière de chercheur, entre les années 20 et 60, il n’a d’ailleurs jamais abandonné l’enseignement, assurant des cours notamment à l’Institut de Paléontologie humaine, à l’Institut d’ethnographie de la Sorbonne, au Collège de France, puis à l’Université de Bordeaux, de Lisbonne, et même de Johannesbourg.

En 1929, est créée pour lui la première chaire de préhistoire au Collège de France. Il assura ses cours jusqu’en 1947.

Il appartenait à de très nombreuses sociétés savantes, française et étrangères (anglaise, espagnole, écossaise, belge). Et à de très nombreuses académies. Il était docteur honoris causa des universités de Cambridge, Oxford, Edimbourg, Capetown, Libsonne.

L’abbé Breuil à Lascaux
L’abbé Breuil à Lascaux

Ses publications sont innombrables. Elles témoignent de ses multiples recherches. Il a opéré des fouilles et faisait en dessins le relevé de cet art pariétal.
-  en Espagne, notamment à Altamira
-  en Dordogne aux Eyzies, mais aussi à Lascaux, sur toutes les cavernes ornées (les Trois Frères, Rouffignac)
-  en Europe centrale, en Hongrie, en Bohême, en Moravie ;
-  en Afrique, et notamment en Angola, en Rhodésie du sud, en Namibie,
-  en France aussi, dans le nord de la France, en Belgique et en Angleterre.

L’abbé Breuil a étudié les peintures rupestres, l’art pariétal, la stratigraphie paléolithique, les « industries » paléolithiques, notamment au Portugal, également intéressé par les dolmens du Morbihan, leur déchiffrement et leurs décorations.

l’abbé Breuil (au centre) avec le père Pierre Teilhard de Chardin
l’abbé Breuil (au centre) avec le père Pierre Teilhard de Chardin

Arnaud Hurel évoque également ce point délicat : certains commençaient à penser que confier la préhistoire à des ecclésiastiques devenait gênant... et il explique le contexte de ces années 20, quand le conflit Eglise-Etat était encore sensible.

L'abbé Breuil en 1954
L’abbé Breuil en 1954

L’abbé Breuil a été élu à l’Académie des inscriptions et belles-lettres, le 13 mai 1938, au fauteuil précédemment occupé par Ferdinand Brunot (lequel était à la fois linguiste, grammairien, pédagogue et professeur de langue française, dans les années 20 et 30). Il est mort à côté de Paris, à l’Isle Adam, le 14 août 1961, à 84 ans.

En savoir plus :

- L’abbé Breuil
- Les photos de cet article sont extraites du site www.hominides.com

Écoutez Arnaud Hurel : L’Institut de Paléontologie Humaine : l’ IPH a cent ans en 2010

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