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Alain-René Lesage : de Turcaret à Gil Blas, les lettres pour vocation

Portrait de cet avant-gardiste des Lumières par François-Pierre Nizery

Alain-René Lesage (1668-1747) est un auteur brillant mais peu connu. Il a pourtant vécu à une époque charnière de notre histoire littéraire, en pleine querelle des Anciens et des Modernes, et fut le premier auteur à vivre exclusivement de sa plume. Retour sur le parcours d’un génie oublié.


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Pour compléter cette évocation du regard distant de Lesage sur « l'ornementation littéraire » et sur les poètes en général, cette émission est suivie de la lecture d'un dialogue, tiré de Gil Blas (Chapitre XIII du Livre VII), dans lequel Gil Blas se moque de façon cinglante de son ami Fabrice Nuñez, fils de barbier devenu poète et se voulant « au-dessus du lot ». Fernand Guiot tient, dans cette lecture, le rôle de Fabrice Nuñez.

Cette émission est consacrée au parcours d'un écrivain que le temps semble avoir un peu effacé de nos mémoires, en dehors du monde universitaire, et qui pourtant reste emblématique d'une époque à la croisée des chemins, entre deux siècles, celui du Roi-soleil et celui des Lumières, le XVIIe et le XVIIIe. Alain-René Lesage est un personnage qu'il n'est pas toujours simple de situer. Est-ce un classique, est-ce un moderne, est-ce déjà un homme des Lumières ?

Il est, en tous les cas, généralement considéré comme un écrivain du XVIIIe. Quoi de plus logique puisque son œuvre est apparue, pour l'essentiel, dans la première moitié de ce siècle jusqu'à sa mort en 1747. Pourtant Lesage, écrivain relativement tardif, avait déjà 32 ans en 1700 et avait donc vécu les trois dernières décennies du XVIIe, marquées par la querelle des Anciens et des Modernes mais encore imprégnées de l'esprit de la littérature classique. 1668, l'année de sa naissance, est celle de l'Avare de Molière et des six premiers livres des Fables de La Fontaine. Lors de la parution des Caractères de La Bruyère, Lesage a déjà 20 ans. Il a 23 ans lorsque Racine achève Athalie. Entre deux siècles, entre deux modèles de pensée, entre deux terres, l'une de naissance, l'autre d'élection, la Bretagne puis la région parisienne, entre deux sources d'inspiration, l'Espagne, derrière laquelle se cache la France, entre deux genres littéraires, le roman et le théâtre, Alain-René Lesage est un homme marqué par une certaine ambivalence.

Il naît le 8 mai 1668 à Sarzeau dans le Morbihan. Son père, Claude Lesage, est avocat, notaire et greffier de la(...)


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