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Autour de Lucy : nos connaissances sur les traces de nos origines

Par Yves Coppens, de l’Académie des sciences, Maurice Taïeb et Brigitte Senut

Trente années après sa découverte, Lucy n’a pas encore dévoilé tous ses secrets et le sol d’Éthiopie continue de livrer de multiples indices sur les origines de l’humanité. Canal Académie a sélectionné les interventions d’Yves Coppens, Maurice Taïeb et Brigitte Senut, données en juin 2010 au Muséum national d’histoire naturelle. Yves Coppens revient sur l’histoire de la découverte de Lucy, Maurice Taieb évoque l’évolution des techniques de fouilles depuis 1974. Brigitte Senut parle du débat animé sur les raisons de la bipédie.


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Lorsque Yves Coppens poursuit ses recherches au bord du fleuve Omo en Éthiopie en 1967, les fouilleurs sont trois parties prenantes : une partie britannique, une autre américaine et enfin une française. « Nous nous sommes divisé le terrain comme en concessions » explique le paléontologue. « Rapidement, les Britanniques sont partis au Kenya et comme les Américains ne trouvaient rien sur leur bout de terrain, nous avons séparé ma concession en deux ; Clark Howel dans le Nord et moi dans le Sud ».
Deux ans plus tard, en 1969, le jeune paléontologue Maurice Taieb vient voir Yves Coppens au Muséum à Paris. Il lui rapporte une magnifique dent d’éléphant retrouvée au bord du fleuve Awash, datant de 2 à 3 millions d'années. Un an plus tard, il revient de nouveau avec un deuxième lot de fossiles retrouvés cette fois-ci à Gawani, toujours en Éthiopie ; des restes de cochons, d'antilopes, d'éléphants, datant eux aussi de 2 à 3 millions d’années. C'est une certitude, il y a une piste à explorer.
C'est ainsi que Maurice Taieb monte en 1972 une expédition internationale appelée l’IARE, Internationale Afar Research Expédition, avec quatre fondateurs : Maurice Taieb, Yves Coppens, et les deux américains Donald Johanson et Jon Kalb.

« Il était important pour Maurice Taieb de travailler main dans la main avec les chercheurs étrangers. Il ne voulait plus de concessions ».
C'est ainsi que Lucy, du nom de la célèbre chanson des Beatles Lucy in the Sky with Diamonds écoutée en boucle par les chercheurs, a été découverte au bout de deux années de fouilles, en 1974. « Jon Kalb nous ayant quitté en 1973, il existe trois papas de Lucy : Maurice, Donald et moi ».
Ce n'est qu'en 1978 que le genre Australopithecus afarensis a été attribué à notre chère Lucy, avec des ambiguïtés que le professeur Coppens précise au cours de son intervention.

Dans la deuxième partie de cette conférence-débat, c'est justement Maurice Taieb qui prend la parole. Il explique la richesse des découvertes réalisées encore dans le traingle de l'Afar :
"Le triangle de l'Afar est une zone de dépression où l'on retrouve(...)


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