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La Connaissance des Temps, les éphémérides de Lalande

Par Guy Boistel, Docteur en Histoire des sciences et des techniques

Transformée en almanach nautique par Jérôme Lalande en 1759, la Connaissance des Temps gardera sa connotation maritime dans son contenu jusqu’au début du XXe siècle et dans son titre jusque dans les années 1970, alors que les marins s’étaient depuis longtemps tournés vers d’autres éphémérides, davantage en adéquation avec leurs besoins. A travers l’histoire de la publication de ce document, Guy Boistel évoque aussi l’histoire du Bureau des longitudes.


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La Connaissance des Temps fut-elle vraiment un "bréviaire" pour les astronomes et les marins ?

Les premières éphémérides vraiment destinées aux astronomes pour faire progresser notre connaissance du système solaire et de la Terre apparurent avec la Connaissance des Temps dont le premier volume parut à Paris en 1679. Celui-ci se bornait à annoncer aux astronomes les principaux phénomènes et à leur fournir les calculs nécessaires aux réductions de leurs observations journalières. On y trouvait les levers et couchers du Soleil, de la Lune et des cinq planètes connues, Mercure, Vénus, Mars, Jupiter et Saturne, leurs passages au méridien de Paris, leurs longitudes, leurs latitudes et leurs déclinaisons. Au XVIIIe siècle, Lalande construisit ensuite les tables du Soleil et des planètes qui servirent de base aux éphémérides publiées dans la Connaissance des Temps jusqu'en 1808. En 1767 paraît à Londres le Nautical Almanac and Astronomical Ephemeris, éphéméride de même nature destinée également à contribuer à l'amélioration de l'astronomie, de la Géographie et de la Navigation.


Au cours des années 1770-1825, Laplace étudie les conséquences de l'application de la loi de la gravitation de Newton sur le mouvement des corps du système solaire et résout plusieurs problèmes concernant les théories planétaires. La plupart des tables du Soleil et des planètes utilisées dans la Connaissance des Temps durant la première moitié du XIXe siècle, sont issues de ses travaux.

La représentation de ces éphémérides a évolué au cours du temps.
Jusqu'à la fin du XVIIIe siècle, la Connaissance des Temps présentait les éphémérides des astres mois par mois, le Soleil de jours en jours et les planètes de six jours en six jours.

A partir de 1838, les éphémérides sont publiées corps par corps. Elles sont journalières pour le Soleil, de trois jours en trois jours pour Mercure, de six jours en six jours pour Vénus et Mars, de huit jours en huit jours pour Jupiter, de dix jours en dix jours pour Saturne et de quinze jours en quinze jours pour Uranus. En 1863, les éphémérides deviennent journalières pour Mercure, Vénus, Mars, Jupiter et Saturne et de(...)


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