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1786-1792 : la chute de Louis XVI

Avec Jean-Christian Petitfils

Primé par l’Académie des sciences morales et politiques pour son livre Louis XIV, Jean-Christian Petitfils vient de publier une biographie magistrale consacrée à Louis XVI.


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Cette émission s'attarde sur la crise du pouvoir royal qui s'affirme dans la seconde moitié du XVIIIesiècle.
Contrairement à l'historiographie tocquevillienne, Jean-Christian Petitfils explique l'importance des mouvements centrifuges sous le règne de Louis XV puis Louis XVI.
Surtout, il faut débuter la révolution française dès 1786, année qui restera dans l'histoire comme la première tentative de la réforme profonde d'une France en état de crise politique et sociale.

Des générations de manuels d'histoire n'ont donné de Louis XVI qu'une image conventionnelle, caricaturale et très largement fausse : celle d'un homme débonnaire, certes, mais lourd, sans prestige, au physique trivial, à l'intelligence bornée, écrasé par ses responsabilités. Dramatiquement faible, ballotté au gré des circonstances, il était soumis en tout à l'influence pernicieuse de son épouse Marie-Antoinette. Cet homme apathique et mou a été saisi par la Révolution. Hostile à ce grand courant de liberté, il se mit alors à préparer en secret la Contre-Révolution, trahissant son propre pays et le précipitant dans la guerre.

Fruit de près de sept années de recherches, s'appuyant sur une documentation considérable (pièces d'archives, correspondances, mémoires, rapports...), cet ouvrage balaie les clichés de l'imagerie traditionnelle, s'attachant à restituer le vrai visage de ce personnage complexe et secret. Non, Louis XVI n'était pas le benêt que l'on dit, mais au contraire un homme plein de finesse et d'intelligence, d'une mémoire prodigieuse, d'une culture remarquable, un roi scientifique, passionné par les explorations et les grandes découvertes. Il joua un rôle déterminant dans la reconstitution de la marine royale, qui permit la victoire sur l'Angleterre et l'indépendance américaine. Loin d'être un conservateur crispé, prisonnier de son éducation, il voulut réformer en profondeur son royaume par une véritable Révolution royale et populaire, malheureusement contrée par la fronde généralisée des privilégiés.

Ce livre fait également découvrir l'état - relativement florissant - du royaume à la veille de la Révolution, offre un tableau saisissant des quinze années du règne précédant la Révolution, largement méconnues, et explique, grâce à une interprétation neuve et magistrale, les mécanismes qui ont conduit à la destruction de l'Ancien Régime et à la grande crise finale. L'analyse politique enfin permet de(...)


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