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Benjamin Franklin : le scientifique et le diplomate

avec Laurent Vavasseur, médiateur scientifique au Musée des arts et métiers

À l’Académie des sciences, Benjamin Franklin demeure l’un des membres associés étrangers les plus prestigieux. "Homme de science, homme du monde", nous vous proposons une visite thématique sur ses inventions, au cours de l’exposition qui lui a été consacrée au Musée des Arts et Métiers au printemps 2008. Laurent Vavasseur, médiateur scientifique, se fait notre guide.


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Né le 17 janvier 1706 dans une famille nombreuse de commerçants de Boston, Benjamin Franklin apprit très tôt les vertus du travail.

À l’âge de 12 ans, il devient apprenti dans l’imprimerie de son frère aîné, James. Mais poussé par l’ambition, il quitte Boston, alors âgé de 17 ans. Il gagne d’abord New-York, en quête d’un travail, puis poursuit son voyage jusqu’à Philadelphie.

En 1723, Benjamin Franklin s’y établit comme imprimeur. Au cours des vingt-cinq années qui suivent, il constitue puis élargit son réseau d’amis et de collaborateurs dans les Colonies et en Angleterre. L’impression et l’édition permettent à Franklin de se constituer une fortune assez importante qui lui permet de se retirer des affaires à l’âge de 42 ans !

Laurent Vavasseur développe au cours de la visite pour Canal Académie, le rôle de Franklin dans l'utilisation du papier-monnaie (limiter la contrebande), les observations pleines de bon sens extraites de l’Almanach du Bonhomme Richard, ou encore l’importance d’une union pour les Colonies.

Citoyen engagé, Benjamin Franklin crée parallèlement une bibliothèque de prêt, une brigade de pompiers, une université, une société savante de gens de lettres, une milice, un hôpital, et une compagnie d’assurance...

Mais Benjamin Franklin reste avant tout connu pour ses inventions scientifiques et en premier lieu, le paratonnerre. Il se passionne en effet pour ce qu'on appelle à l'époque la « Philosophie naturelle ». Il découvre ainsi le rôle des isolants dans les phénomènes électriques. Il est également l’inventeur d’une cheminée.



La musique n'est pas en reste. Il invente en effet «l’harmonica de verre», célèbre instrument au XVIIIe siècle pour lequel Mozart et Beethoven composèrent.

Enfin, Benjamin Franklin, homme du monde, est l’un des auteurs de la Déclaration d’Indépendance. Ambassadeur à Paris, il devient la coqueluche de la bonne société parisienne. Son portrait
apparaît sur des médaillons, des tabatières et les françaises adoptent
la coiffure « à la Franklin » pour imiter son bonnet de fourrure.

Benjamin Franklin entrera à l'Académie des sciences comme associé étranger en 1772.(...)


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