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Les premiers hommes préhistoriques en Europe

par Henry de Lumley, correspondant de l’Académie des sciences et de l’Académie des inscriptions et belles-lettres

À l’occasion de son dernier ouvrage « La grande histoire des premiers hommes européens », le Professeur Henry de Lumley vous propose un extraordinaire voyage dans le temps parmi plus de 40 années d’inlassables recherches menées, en France comme à l’étranger.


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C'est dans les années 1990 que les biologistes moléculaires ont estimé que la divergence entre les hommes et les grands singes dataient de 6 millions d’années. Beaucoup d'hommes fossiles de cette époque ont été trouvés en l’Afrique de l’est. Ils apparaissent en Ethiopie 500 000 ans plus tard, dans la moyenne vallée de l’Awash. C'est ici qu'ils commencèrent à marcher debout. Ils mesuraient alors 80 cm.


Il faut attendre 4 millions d’années pour que subistent cette fois de nombreux crânes et squelettes d’hommes et de femmes. Le squelette le plus connu d'entre eux s'appelle Lucy (découvert par l'académicien des sciences Yves Coppens ), australopithecus afarensis, estimé à 3,1 millions d’années.


Ces australopithèques, bipèdes, ne le sont pas encore totalement. Les empreintes de pied prouvent qu’ils croisaient les jambes comme les mannequins ! Leur capacité crânienne est de 450 cm3 (elle est de 1500 cm3 pour l'homme moderne). Ils ne fabriquent pas d'outils, et l’étude anatomique de leur crâne prouve qu'ils ne disposaient pas de langage articulé.

Homo habilis (l’homme habile), premier hominidé, date de 2,5 millions d’années. Sa voûte plantaire est la preuve qu'il marchait le dos droit. Les caractéristiques anatomiques de son crâne montrent qu’il avait la possibilité d’avoir un langage articulé.
Ils ont fabriqué les premiers outils tels que :
- Le chopper, hache tranchante. il sert désarticuler les membres et à casser les os pour manger la moelle.
- Le nucléus à éclats, blocs de galets de 2 cm de côté. Il est utilisé pour gratter la viande restée sur l'os.



Les éclats taillés coïncident avec l’émergence d’une pensée conceptuelle, incluant une notion d’esthétique (couleur et formes des galets).
Avec la réalisation d'outils apparaît celle du langage, nécessaire à la transmision du savoir entre les générations.



Les tous premiers européens, homo georgicus, arrivent il y a 1,8 million d’années. Mais il faut attendre 1,5 million d’années pour qu"il arrive sur les bords de la méditerranée (Italie, Espagne,(...)


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